100 millones de dólares para entender el cerebro humano

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Hemos aprendido mucho sobre el cerebro humano, pero continúan siendo más los misterios que las certezas. Esa falta de conocimiento también limita nuestra capacidad de curar y tratar enfermedades, o de restaurar por completo su condición previa a un ataque. Con el objetivo de cambiar esta situación, el presidente de los Estados Unidos Barack Obama ha presentado la “Iniciativa BRAIN”, que combinará el esfuerzo de agencias federales e institutos privados. Los fondos iniciales se elevan a cien millones de dólares, pero al tratarse de un proyecto a largo plazo, la inversión seguramente será mucho más amplia.

La complejidad del cerebro humano va de la mano con su delicadeza. La más pequeña de las lesiones puede tener graves consecuencias. También hay que enfrentar los efectos de enfermedades como el mal de Alzheimer, identificado hace más de cien años, pero aún sin una cura. Comprender su funcionamiento general, desarrollar un mapa detallado de su actividad y determinar con precisión los roles de cada una de sus secciones sería un avance espectacular para la ciencia y la medicina. A mediados de febrero, la administración Obama dio indicios de un plan equivalente al Proyecto del Genoma Humano, pero enfocado sobre el cerebro.

Y ese plan es ahora conocido como la Iniciativa BRAIN, siglas para “Brain Research through Advancing Innovative Neurotechnologies”. Esta iniciativa está compuesta por un tridente de agencias federales: La National Institutes of Health, la National Science Foundation, y nuestros amigos de DARPA, mientras que del lado privado aparecen el Instituto Allen, el Instituto Médico Howard Hughes, la Fundación Kavli y el Instituto Salk. Todavía estamos lejos de tener la tecnología que nos permita crear un mapa del cerebro humano y curar enfermedades como el Alzheimer, pero a través de esta iniciativa se buscará desarrollar las herramientas y las técnicas necesarias que permitan hacer eso en el futuro cercano. ¿El número mágico? Cien millones de dólares, como parte del presupuesto para el año fiscal 2014.

El anuncio llega en un momento bastante curioso, con el gobierno de los Estados Unidos en pleno recorte presupuestario. De acuerdo a los expertos, las reducciones en las partidas federales orientadas a investigación y desarrollo verán una reducción del 5,1 al 7,3 por ciento, manteniendo el mismo nivel hasta el año 2021. No quedan dudas de que cien millones de dólares son insuficientes para entender algo tan complejo como el cerebro humano, y el proyecto demandará varios años, pero el presidente Obama mencionó que en el caso del proyecto del Genoma Humano, se obtuvieron 140 dólares de ganancia por cada dólar invertido. ¿Tendrá la Iniciativa BRAIN un éxito similar? El potencial es gigantesco.