¿Cómo se forman los copos de nieve?

¿Cómo se forman los copos de nieve?

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Ukichiro Nakaya creó el primer copo de nieve artificial hace casi 80 años, después de haber realizado uno de los estudios más completos sobre cristales de hielo. Además, Nakaya fotografió una gran cantidad de cristales de nieve, catalogando sus distintos tipos. Sus observaciones se resumen hoy en un diagrama morfológico de los cristales, que predice sus formas en función de variables como la temperatura y la humedad. Como todos lo hemos hecho alguna vez, se planteó la pregunta  ¿Por qué los copos de nieve tienen, casi siempre, una forma hexagonal simétrica?

Si hay algo que caracteriza a los cristales de hielo que componen los copos de nieve, es la variedad de su forma. A pesar de que -en general- todos tienen  una simetría hexagonal, es prácticamente imposible encontrar dos iguales ¿Por qué ocurre esto, si se forman dentro de una misma nube, sometida a las mismas condiciones atmosféricas? El secreto está, como sabemos actualmente, en la  temperatura y la supersaturación del vapor de agua en el momento en que los cristales se desarrollan. El cristal comienza a crecer alrededor de una pequeña impureza química -generalmente el polvo que se encuentra flotando en la atmósfera- en el aire. La estructura molecular del cristal de hielo es extremadamente sensible a los factores ambientales mencionados, y pequeñas variaciones en algunos de esos parámetros dan como resultado cristales completamente diferentes. Hoy creemos comprender los principios físicos que gobiernan su desarrollo, aunque seguimos siendo incapaces de predecir con algún grado de certeza cuál será la forma exacta de un cristal de nieve.

¿Cómo se forman los copos de nieve?

La gente -y en especial los científicos- se han sentido atraídos por la forma de los cristales de hielo que conforman los copos desde prácticamente la primera vez que un humano vio nevar. Es muy posible que el primer científico que haya abordado metódicamente este problema haya sido Johannes Kepler, que en 1611 escribió el primer tratado “serio” dedicado a la morfología de los cristales de nieve de que se tenga noticia. René Descartes también se preocupó por esta cuestión y -luego de una larga investigación- hizo público en 1637 en su tratado sobre los fenómenos meteorológicos: “Les Météores.” Pero estos estudios se limitaron a describir la variedad de cristales existentes, sin lograr explicar su origen. Hubo que esperar decenas y décadas de años, hasta finales del siglo XIX, cuando la invención de la fotografía permitió realizar un análisis más profundo de los cristales de hielo. Así fue como Wilson Bentley pudo crear un catalogo de más de 5000 formas y publicó la mayor parte de ellas en un libro editado en 1931. Es posible que la belleza de las imágenes de capturadas por Bentley sean las responsables de que los cristales de nieve se hayan convertido en un verdadero icono del invierno. Finalmente, y luego de intentarlo durante siglos, la humanidad estaba a punto de comprender cómo se formaban estos cristales.

¿Cómo se forman los copos de nieve?

Fue el japonés Ukichiro Nakaya quien realizó los primeros estudios “de laboratorio”. Intrigado como quienes lo precedieron por la forma en que adoptaban los cristales a lo largo de su crecimiento, logró, en 1933, obtener los primeros cristales de nieve “sintéticos”.  Nakaya realizó experimentos en los que variaba ligeramente la temperatura y el nivel de supersaturación del agua, y observó la influencia que esto tenía sobre la forma de los cristales generados.

El perfil general de todos los copos siempre será hexagonal. A pesar de la variedad casi infinita de cristales que pueden generarse, es la forma de la molécula de agua la que dicta su simetría. Dado que el H2O es un perfecto triángulo equilátero, cada nodo de crecimiento del cristal no tiene otra opción que “pegarse” en un ángulo de exactamente 60 grados con respecto a los vértices del triángulo. Este  hecho es el responsable de que, en cada “capa” de crecimiento,  seis de esos “triángulos moleculares” formen la base del crecimiento siguiente, por lo que la forma será siempre hexagonal. Sin embargo, conocer esto no basta para determinar la forma del cristal resultante. Sabemos que la parte estática del proceso genera objetos con simetría hexagonal, pero poco podemos decir sobre su aspecto dinámico: ¿Formará facetas? ¿Será único o se fragmentará en comunidades más pequeñas? Todo esto depende de la ubicación espacial de cada uno de los átomos que se agregan a la estructura, un proceso lo suficientemente complicado como para tornarse impredecible. Esta es la causa de que al examinar dos nevadas separadas por solo unas horas uno pueda encontrar cristales con agujas muy diferentes.

¿Cómo se forman los copos de nieve?

¿Cómo puede ser que se produzcan estructuras tan diferentes a partir de exactamente el mismo material? El doctor Kenneth Libbrecht -profesor de física en el CalTech- es una de las personas que mejor han estudiado este proceso, y cree tener una respuesta: “Cada columna, aguja y placa de forma estrellada que nos cae del cielo, comienza como un sencillo prisma hexagonal, que es la forma básica de un cristal de nieve. Esta forma básica tiene dos facetas que llamamos `basales´ y seis facetas `prismáticas´. Sin embargo, la estructura final depende de las velocidades de crecimiento relativo en las superficies de las facetas: el vapor se condensa más rápidamente en las caras prismáticas. El mero hecho de que existan cristales columnares y planos exige que la velocidad de crecimiento varíe en un factor de 1000 bajo diferentes condiciones". La solución, parece,  pasa por comprender el proceso de su crecimiento individual más que en el resultado final, ya que allí se originan las diferencias.

¿Cómo se forman los copos de nieve?

Este mismo razonamiento fue el que llevó a Ukichiro Nakaya, hace casi un siglo, a cultivar y hacer crecer sus propios copos de nieve. Dentro de  su laboratorio podría estudiar el proceso de formación bajo condiciones controladas. Sus observaciones se resumen en un diagrama morfológico de los cristales, que muestra la manera en que la temperatura y la humedad determinan a grandes rasgos la forma de los cristales. Como ves en la figura, la temperatura se representa sobre el eje horizontal y la humedad en el vertical. Nakaya muestra qué ocurre cuando la escala sobrepasa el 100%  de humedad, situación conocida como “sobresaturación de agua”. La línea azul muestra las diferencias que aparecen en el diseño de los cristales que se forman por encima y por debajo de ella. Es evidente que los cristales relativamente simples comienzan a volverse más y más complejos a medida que aumenta la humedad. Algunas formas, como las estrelladas o las que tienen múltiples ramas, sólo se forman con índices de humedad muy altos.

¿Cómo se forman los copos de nieve?

También se ve como la forma varía dramáticamente en función de la temperatura. El hecho de que  los cristales vuelvan a formas simples cuando la temperatura desciende demasiado es particularmente difícil de explicar, y 75 años después del análisis de Nakaya seguimos sin entender por qué esos grandes cambios morfológicos son causados por apenas unos pocos grados de diferencia. Hoy sabemos que la presión atmosférica también influye en la forma final, por lo que no sólo interviene dos variables, sino al menos tres. Y quizás más. Libbrecht explica que “de hecho, el diagrama morfológico de los cristales de nieve es una simple `rebanada´ bidimensional de una realidad mucho más compleja y multidimensional. Si agregamos un tercer eje -el tiempo-, veremos que los cristales se hacen mucho mayores y más complejos conforme pasa el tiempo.” Es posible que nunca logremos predecir con exactitud qué forma tendrá un copo de nieve determinado, pero eso, obviamente, no hace más que aumentar su belleza. Cada uno de los cristales con los que seguramente soñaba Nakaya es único, casi una obra de arte de la naturaleza, y eso es lo que importa.


  • 666

    Uh oh!

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  • Pepe Veraz

    interesante pero como para que quieren predecir la forma de los copos de nieve?

    • Alush

      Hmmm… supongo que conociendo su forma final, se podrán crear half pipes mejor compactadas para el snowboard… es lo único que se me ocurre :S

      Yo también vivo en una zona árida donde es imposible que nieve, poreso me parese placentero viajar a lugares así de vez en cuando. Se lo recomiendo a todos. Pero VIVIR todo el tiempo con esto, debe ser realmente frustrante.

      • SturmVX

        Claro. Desde Ukichiro Nakaya todos los estudios sobre la cristalización de los copos de nieve han ido dirigidos a crear mejores half pipes para el snowboard. :)

  • furbi963

    México, S.L.P., Ciudad Valles. Yo nunca e conocido la nieve :( .
    Aquí en pleno invierno la temperatura llega hasta los 30°C e inclusive los sobrepasa.

    • Pepe Veraz

      Deberias hacer el esfuerzo de viajar a algun lugar donde si nieve, es algo genial.

      • argikt

        Yo vivo en un sitio donde nieva y es lo peor…

      • Pepe Veraz

        en donde yo vivo tambien nieva y lo disfrutamos mucho, claro que ya no es tan frecuente como antes. Si vives en un lugar que nieva todos los inviernos durante bastantes dias creo que estan justificadas tus palabras. Saludos.

    • juegos de estrategia

      pobre santa claus en tu region!! se le debe escocer el cacharro con tanta ropa encima jaja

  • Bind

    Recomiendo Minneapolis, MN. realmente vellas las nevadas… Salu2

  • horus6

    PEPE VERAZ DICE: " interesante pero como para que quieren predecir la forma de los copos de nieve? "

    HORUS RESPONDE: existen muchas cosas que hemos visto pasar por aqui, donde yo me eh hecho la misma pregunta, digo leyendo ya muchos articulos en neoteo sobre obtencion de datos inutiles yo ya le eh perdido interes a la misma pregunta, de hecho no recuerdo el articulo, el editor termina su articulo con "POSIBLEMENTE NO TENGA NADA DE UTIL PERO SERA DIVERTIDO DESCUBRIRLO" algo por el estilo y pues ya ¬¬, estos cientificos bien graciosos.

    ME GUSTO MUCHO EL ARTICULO, la base hexagonal no habia pensado la forma de la molecula de H2O2.

    • Danercast

      pues la ciencia siempre ha estado impulsada por la curiosidad….. hubo una vez que un tipo se preguntó porqué se movían las estrellas en el cielo y ps eso desencadenó en lo que hoy conocemos como cosmología. así que ps la curiosidad es la base de todo.

    • Cienfuegos

      No se yo, pero creo que poder saber (al menos matematicamente) que formas tendrá un copo de nieve antes de que se forme, podría suponer un avance gigantesco para el campo de las matematicas.

      • Pepe Veraz

        para que luego te hagan reprobar el examen de calculo porque no pudiste resolver el problema de los copos de nieve que a final de cuentas no te sirva para nada.
        No gracias!!

    • dahaka

      creo que una de esas notas, es conocer tantos decimales de la IP, en la cual el editor dice esa frase, "POSIBLEMENTE NO TENGA NADA DE UTIL PERO SERA DIVERTIDO DESCUBRIRLO".

      buena nota e interesante, copos de nieve.

  • Sceamer

    Ariel, si sos tan amable, podes poner algun vinculo a una galeria de fotos de copos de nieve?

    • Ariel Palazzesi

      Hola Sceamer!
      Lamentablemente, son imagenes que he encontrado usando Google, no pertenecen a una galeria en particular.

      Prueba con "snow flakes" en la búsqueda de imágenes de Google, y podras ver algunas hermosas.

      Saludos!

  • Capitan Obvio

    Odio el invierno del hombre blanco…. nada como vivir en Nuevo Leon, Mexico. Inviernos raramente pasan de -3ºC y las primaveras, veranos, otoños e inviernos a unos saludables 30ºC promedio con sus picos de hasta 48ºC. Solo se tiene un registro de nevada (unos 30 años o mas antes de haber sido gestado) y una caida de "aguanieve" mucho frio y algo de escarcha cuando tenia unos 8 años (hace unos 13 años XD).

  • devpunk

    me pregunto como debe de ser un laboratorio para tales fines :), todo un ambiente cerrado a temperatura bajo cero :)

  • BionicTenshi96

    Fue interesante saber por qué los copos no son iguales y por que todos "son hexagonales", nunca me imagine que esa forma vendria dada por la forma de la moleculadel agua.

  • Martinsoft

    Pues yo tengo una teoria basada en el experimento de aquel cientifico que decia que con el pensamiento los copos de nieve cambiavan de forma, si el pensamiento era positivo eran bonitos y si eran negativos eran feos como es invierno y el espiritu del pensamiento navideño esta en todos puede que ese sea la causa de que se ven hermosos. digo yo.

  • Chancho

    Puta todos se ponen en contra de porque quieren saber los cientificos esos datos.Quien sabe que al poder saber y controlar dicho efecto se podrian construir aparatos como el arma que usa Arnold en la pelicula de batman xD.

  • film izle

    La solución, parece, pasa por comprender el proceso de su crecimiento individual más que en el resultado final, ya que allí se originan las diferencias.

  • yatakta sevisme

    La estructura molecular del cristal de hielo es extremadamente sensible a los factores ambientales mencionados, y pequeñas variaciones en algunos de esos parámetros dan como resultado cristales completamente diferentes. Hoy creemos comprender los principios físicos que gobiernan su desarrollo, aunque seguimos siendo incapaces de predecir con algún grado de certeza cuál será la forma exacta de un cristal de nieve.

  • Nicole

    Oh es genial gran trabajo

  • carmencita la wapita24

    yo recomendaria para ir a ver nieve ha,adrid es un sitio expectacular y no lo digo porke sea de hay porke soi d malaga la ciudad mas bonita del mundop o si no quereis ir a madrid yir a londres he ido y es precioso me encanto vi como nevava justo delante del big ben

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