Cristal de zafiro en dispositivos móviles

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El zafiro es una gema en verdad hermosa, pero también se la ha estado produciendo de forma sintética desde hace mucho tiempo. Una aplicación que está ganando relevancia para el zafiro sintético es la del cristal de zafiro, que además de ser transparente (cuando está libre de impurezas), tiene una dureza sólo superada por el diamante. Varios fabricantes han posado sus ojos sobre el cristal de zafiro como posible alternativa para los cristales utilizados en smartphones y tablets. La diferencia de costos aún es demasiado alta, pero la producción en masa de cristal de zafiro podría cambiar eso muy pronto.

La industria móvil ha adoptado sin mayores inconvenientes al cristal conocido como Gorilla Glass, una marca registrada del histórico fabricante de vidrio estadounidense Corning. En octubre del año pasado, Corning anunció que más de mil millones de dispositivos móviles están utilizando a su Gorilla Glass, un testamento a su excelente rendimiento en materia de dureza y resistencia. Durante el pasado CES, Corning enseñó al público presente la tercera generación de su vidrio insignia, que apunta a mejorar en un 300 por ciento su resistencia a las rayas. Aún así, esto no parece ser suficiente. Algunos usuarios se comportan como verdaderos avatares del caos con sus smartphones y sus tablets, causando quiebres y rayas que superan a cualquier estimación del fabricante.

Tal vez sea el momento de traer algo diferente a la ecuación, y ese algo es el cristal de zafiro. Haciendo un poco de memoria, el smartphone Vertu Ti utiliza cristal de zafiro en su pantalla, pero esto no sorprende ya que se trata de un producto premium. Ahora, la idea es que el cristal de zafiro pierda este perfil exclusivo y se abra paso hasta llegar a dispositivos de consumo general. En teoría, el cristal de zafiro tiene tres veces la dureza y la resistencia a rayas del Gorilla Glass (aunque no se aclara la generación), un factor más que atractivo para que los fabricantes comiencen a considerar su aplicación en la próxima generación de productos. Apple ya utiliza cristal de zafiro para cubrir la lente de la cámara trasera en el iPhone 5, por lo tanto, no es para nada descabellado pensar en un futuro iPhone 6 protegido con cristal de zafiro.

El problema principal está en el costo. Una pieza de Gorilla Glass para un smartphone tiene un valor promedio de tres dólares, mientras que su equivalente en cristal de zafiro puro cuesta diez veces más. De acuerdo a la gente de GT Advanced Technologies, que realizó varias demos de su cristal de zafiro en el último Mobile World Congress, combinar láminas ultra-delgadas de cristal de zafiro con otro material barato puede reducir el costo a tres o cuatro veces. Suponiendo que algún fabricante decida adelantarse a los beneficios de la producción en masa, ¿pagarías un premium de 20 o 30 dólares en un smartphone nuevo para obtener una pantalla de cristal de zafiro?