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AMD FireStream 9170: un procesador de 320 núcleos

AMD presentó ayer su chip FireStream 9170, un procesador de 660 millones de transistores y 320 núcleos. Es un paso más en el proyecto “AMD’s Fusion Project”, que pretende combinar en un mismo chip el microprocesador principal y la unidad de gráficos.

El concepto de “stream computing” se basa en el uso masivo del paralelismo en los procesadores. La idea es simple: en lugar de un solo núcleo potente, caro y complejo, se utilizan muchos núcleos pequeños, baratos y sencillos. Esto hace que el chip funcione a menos velocidad y que por consiguiente consuma menos energía y no se caliente tanto. AMD ha empleado esta filosofía de diseño para dar forma al FireStream 9170.

Los microprocesadores empleados en las tarjetas de video (GPU, por Graphics Processing Unit, o Unidad de Procesamiento de Gráficos) actuales son, a menudo, más complejos y potentes que el procesador principal del ordenador. De hecho, son capaces de hacer mucho más que mover y generar pixeles en un videojuego. NVidia lo ha demostrado con su proyecto TESLA, que emplea uno de sus GPUs como procesadores principal.

De hecho, los primeros ordenadores concentraban las tareas de procesamiento y de generación de gráficos en un mismo chip. Con el paso del tiempo, las tarjetas especializadas en gráficos se volvieron populares, y en medio de una guerra por lograr el mayor rendimiento, empresas como AMD y NVidia desarrollaron una serie de chips cada vez más poderosos. Tanto, que ya es posible utilizar uno de estos microprocesadores como cerebro de un ordenador.

AMD ha reducido la distancia que separa a los microprocesadores y los chips gráficos de alto rendimiento. El FireStream 9170 no es ni más ni menos que uno de los chips gráficos más potentes de ATI al que se le ha añadido memoria y unidades de coma flotante de doble precisión. El resultado es una bomba que estará en la calle el primer trimestre del próximo año, a un precio de 1.999 dólares.

Entre las características más importantes del FireStream 9170 se cuentan sus 320 núcleos, unidad de coma flotante de doble precisión, 660 millones de transistores y un rendimiento de 500GFlops. AMD ha preparado una tarjeta que se inserta en un slot PCIe 2.0 x16, equipada con este procesador y 2GB de RAM GDDR3 on-board, que puede funcionar en ordenadores Windows XP, XP64, Linux 32 y Linux 64 para experimentar con el nuevo chip.

Pero AMD quiere integrar este tipo de tecnología directamente en un ordenador, reemplazando al procesador principal. Y pronto: su proyecto Fusion contempla esta posibilidad en un par de años.

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Escrito por Ariel Palazzesi

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