El experimento más largo del mundo

Algunas substancias aparentemente sólidas, como el vidrio o la brea, son en realidad fluidos superviscosos. Una demostración empírica de este fenómeno puede encontrarse en el experimento que puso en marcha el profesor Thomas Parnell en 1927. Con tan solo un embudo, una cubeta y un trozo de brea, Parnell ha mantenido ocupados a generaciones de alumnos esperando a que se forme y caigan las gotas.

Hay muchos experimentos que, a primera vista, pueden resultar inútiles o hasta una completa perdida de tiempo. Afortunadamente, Thomas Parnell, profesor de la Universidad de Queensland (Australia), no pensó en ello cuando decidió demostrar a sus alumnos que la brea, un derivado del petróleo que a temperatura ambiente parece sólido, es en realidad un líquido con una viscosidad extremadamente elevada.

La brea, al igual que el cristal y muchos otros elementos aparentemente sólidos es, desde el punto de vista físico, un líquido. Lo que diferencia a estos materiales de los líquidos “comunes”, como el agua o el aceite, es su absurdamente alta viscosidad. Los cristales de tus ventanas, por ejemplo, están fluyendo lenta pero sostenidamente desde la parte superior hacia la inferior, debido a la fuerza de la gravedad. En los cristales muy antiguos, como los que forman parte de las ventanas de las catedrales góticas, se puede comprobar que la parte inferior de la vidriera es ligeramente más gruesa que la superior. Como el cristal era demasiado viscoso como para utilizarlo en sus clases y poder apreciar algún cambio en un lapso de tiempo razonable, Parnell decidió utilizar brea.

La sexta gota cayó en 1979.

En 1927 tomó un embudo, lo fijó a un soporte y puso debajo un recipiente de vidrio en el que, en algún momento, debían caer las gotas de brea. Puso un sello en la parte inferior del embudo y lo llenó con brea fundida. Espero tres años hasta que estuvo seguro que la brea se había asentado y recuperado su aparente estado cristalino, y rompió el sello del embudo. En ese momento, la brea comenzó a fluir. Obviamente, lo hizo con una velocidad tan baja que nadie podía notarlo a simple vista.

Pasaron 8 años hasta que, por fin, la primera gota cayó en 1938. Los estudiantes que cursaban en Queensland podrían haber sido afortunados testigos de la caída de las siete gotas siguientes, en los años 1947, 1954, 1962, 1970, 1979, 1988 y 2000. Pero, por increíble que parezca, nunca hubo nadie presente en el momento exacto en que cada gota se desprendía de la masa principal que se encuentra en el embudo. Han transcurrido 82 años desde que comenzó el experimento, y los datos recogidos han servido para demostrar que, tal como lo planteó  Parnell, la brea es un líquido cien mil millones de veces más viscoso que el agua.

Thomas Parnell fue condecorado póstumamente con el Premio Ig-Nobel.

La velocidad del “goteo” depende, en gran medida, de la temperatura ambiente, ya que el grado de fluidez de la brea varía con la temperatura. De hecho, la última gota demoró bastante más de lo esperado en caer porque en el edificio donde se encuentra el experimento se instaló un equipo de aire acondicionado. Seguramente te gustaría ver cómo cae la siguiente gota, o al menos darle un vistazo al dispositivo creado por Parnell.

Thomas Parnell fue condecorado póstumamente, en 1990, con el Premio Ig-Nobel, que un grupo de entusiastas otorga cada año a los proyectos más absurdos e imaginativos. Sin embargo, y a pesar de su extraordinaria duración, no deja de ser un experimento válido e interesante.

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Ariel Palazzesi

22 Comments

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  1. El enlace de la webcam no sirve… o weno el server esta abajo…

    Interesante experimento… un gusto registrarme aca despues de casi un año y medio de leerlo solo como invitado!!!

    Felicidades NEOTEO son los mejores!!!

  2. hace unos dije q el vidrio estaba en estado liquido pero era tan denso que no se notaba y se me rieron. esta nota es para esos giles ja

    • Densidad = masa/volumen
      la Viscosidad es la capacidad de los fluidos a resistir esfuerzos tangensiales.
      siempre se confunden los conceptos.

      el aceite el mas viscoso que el agua pero el agua es mas densa que el aceite.
      La densidad tiene que ver con el peso y la vicosidad con la capacidad de fluir

  3. yo tuve la oportunidad de verificar como el vidrio fluye, en mi casa se rompio una ventana que tenia 60×210 metros y que estuvo de pie por mas o menos 25 años, tome un calibre y medi un trozo de la parte inferior y lo compare con otro superior y era 1mm mas grueso. y nadie me creyo cuando dije que la ventana se estaba derramando jajaja.

  4. Wow, percibo que neoteo está como subiendo el nivel.
    seguro será por el nivel que han detectado en sus usuarios. XD

    sucede parecido con muchos materiales que creemos sólidos y en realidad son "porosos" solo que no lo percibimos a simple vista.
    eso demuestra lo contingente de nuestras categorías más básicas como solido/liquido permeable/impermeable.

    si abriéramos las puertas de la percepción, veríamos las cosas tal como son: infinitas.
    ya sabemos quien lo dijo. (en "Matrimonio entre el Cielo y el Infirno", lo digo porque no solo me remito a repetir la trillada frase)

    saludos!

  5. curioso que un solido como el vidrio sea liquido y la brea tambien ^^ me asombra este tipo de cosas, todo a nivel molecular es diferente manera que verlo a simple vista que creemos que es un objeto solido.

    Esto lo que me gusta la ciencia y que todos comentemos sanamente.

  6. Lo siento, le di a la puntuación abajo sin querer, Me parece interesante, aunque lo podian comprobar mejor si hicieran lo mismo pero en un lugar más caliente.

  7. Se dieron cuenta que cada caída de gota se aumentaba un año y a partir de 1962 empeso a tener cambios sin aumento de año y a partir de 1988 el goteo empieza a tardar mas con 12 años de diferencia:::

    1947+7=1954+8=1962+8= 1970+9=1979+9=1988+12=2000
    ::OJO aquí:: ::OJO aquí::

    Estos experimentos son interesantes pero a mi si me funciona el enlace y se ve el experimento no se por que a los otros no???

    • estas tratando de decir que la próxima gota caerá el día del "Fin del Mundo", entonces es probable que esa gota tampoco nadie la vea caer… XD

  8. El vidrio se le suele confundir con un tipo de cristal, aunque no posee las propiedades moleculares necesarias para ser considerado como tal. El vidrio, al contrario de un cristal, es amorfo. tipica confucion de conceptos.

    por cierto, la pagina es exelente.

  9. yo creo que lo del vidrio es un mito, en las iglesias góticas las vidrieras son más anchas abajo porque decidieron poner la parte más pesada abajo, o quizas a modo de refuerzo.

  10. "que un grupo de entusiastas otorga cada año a los proyectos más absurdos e imaginativos"
    Absurdos e imaginativos? o.O
    Este profesor debió haber recibido el premio Nobel a la Paciencia O.O TRES años esperando a empezar su experimento (claro, haciendo otras cosas por mientras) y luego todo el resto de su vida cuidándolo o.o
    Y yo creía que el LHC estaba tardando demasiado xd

  11. […Seguramente te gustaría ver cómo cae la siguiente gota…]
    No gracias tengo que ver como se seca la pintura de la pared que pinte hace poco.

  12. Increible ver el tiempo que llevan las investigaciones, y nosotros que tenemos que comer todos los dias, que seria si solo cobrasemos al final de cada investigacion y encima que sea positivo el resultado. Gracias por la información. Saludos!

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