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Hubble “descubre” un planeta de agua


Lanzado al espacio hace más de 20 años, el telescopio espacial Hubble de la NASA sigue proporcionando datos útiles a los astrónomos. Recientes observaciones realizadas con este instrumento demuestran que el exoplaneta denominado GJ1214b es distinto de cualquier otro descubierto hasta la fecha. No solo está cubierto de una espesa capa de vapor, sino que su masa es principalmente agua. En pocas palabras, el planeta es prácticamente una bola de agua recalentada por su estrella, con temperaturas cercanas a los 230 grados centígrados, cubierta de vapor y con una pequeña masa rocosa en su interior.

Una de las mejores inversiones hechas por la NASA en las últimas décadas ha sido el telescopio espacial Hubble. Puesto en órbita el 24 de abril de 1990 durante la misión STS-31 del transbordador espacial, el proyecto conjunto de la NASA y de la Agencia Espacial Europea sigue dando sus frutos. Si bien la aventura comenzó con el pie izquierdo -el espejo primario presentaba una aberración esférica que fue corregida tres años más tarde durante la primera misión de servicio- hoy se puede decir que el caudal de datos recogidos por el Hubble hace que el esfuerzo haya merecido la pena. Observaciones recientes efectuadas por este veterano telescopio han demostrado que un exoplaneta denominado GJ1214b y situado a unos 40 años luz de la Tierra, está compuesto en su mayor parte por agua.

En efecto, los datos recogidos por el Hubble son categóricos: debajo de la espesa capa de vapor de agua que cubre a GJ1214b se encuentra una bola de agua recalentada. El equipo internacional de astrónomos, dirigido por Zachory Berta del centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica (CfA) ha bautizado al GJ1214b como “Waterworld”, por obvias razones. Según han explicado, representa un nuevo tipo de planeta, diferente de cualquier otro detectado hasta la fecha. Berta dice que “GJ1214b es distinto a cualquier planeta conocido. Una gran parte de su masa se compone de agua.” A pesar de que este descubrimiento se ha hecho ahora, el planeta había sido detectado en 2009, durante el desarrollo del proyecto Mearth (de la misma CfA) por un equipo de astrónomos encabezado por David Carbonneau. Se sabía que su diámetro es unas 2,7 veces el de la Tierra y que orbita alrededor de una estrella enana roja cada 38 horas. Su año es tan corto por que se encuentra a solo unos 2 millones de kilómetros de distancia de su sol, posición que lo somete a una gran temperatura. Se estima que en su superficie el termómetro registraría unos 230 grados centígrados. En 2010 el científico de Jacob Bean y sus colegas del CfA analizaron los datos atmosféricos disponibles sobre el GJ1214b y dedujeron que había una buena posibilidad de que estuviese compuesta principalmente por vapor de agua.

El equipo de Berta, entre los que se encuentra el francés Derek Homeier del ENS de Lyon, utilizaron la cámara WFC3 (Wide Field Camera 3) del Hubble para estudiar GJ1214b cuando cruzaba por delante de su estrella. Cuando se produce esta situación -llamada “tránsito” por los astrónomos- la luz de la estrella que se filtra a través de la atmósfera del planeta proporciona pistas acerca de la mezcla de gases que la componen. “Gracias al Hubble pudimos medir el color infrarrojo del sol de este mundo“, explica Berta. Estas observaciones ayudaron a diferenciar los gases y el vapor de agua. Con esos datos y conociendo la masa y el tamaño del planeta, los científicos consiguieron calcular la densidad del mismo, que resultó ser de solo unos 2 gramos por centímetro cúbico. Dado que la densidad del agua es de 1 gramo por centímetro cúbico y la de la tierra roza los 5.5 gramos por centímetro cúbico, la conclusión inevitable es que el GJ1214b posee mucha más agua que nuestro planeta y un pequeño porcentaje de material rocoso. Esta composición tiene consecuencias muy interesantes para la estructura interna del planeta. En primer lugar, las altas temperaturas y presiones reinantes en el interior del mismo darían lugar a la formación de “materiales exóticos” como el “hielo caliente” o el “agua superfluida”, materiales que son imposibles en planetas como el nuestro. Sin dudas se trata de un cuerpo celeste atípico, que volverá a ser noticia en el futuro.

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Escrito por Ariel Palazzesi

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Comentarios

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  1. Disappointing!!! 20 years looking for oil in space and now this? Now we have to fire half of the Marine Corps Space Troopers. f ***** ck!! : (

  2. y quien sabe! si hay otras planetas igual k la nuestra, eso solo lo sabe allah, el compasivo el mesirecordioso el creador de planetas galaxias el universo y todo lo que nos rodea el que todos los humanos le debemos obedecer visite islamyciencia punto com y sabras toda la verdad

  3. ibrahim en ese planeta no puede haber vida por que esta a 230 grados! y vale que tengas fe en tu religion pero no hables de ella como la verdad xq eso no lo sabe nadie

    • #6 de hecho la tierra es un planeta relativamente ‘frio’ … la vida es un fenómeno natural intrínseco al planeta de origen y tal vez a sus características estelares – dudo que sea una fórmula estándar.

      • #9

        exacto , pero la mayoria de personas piensa de esa manera por como la ciencia ficcion presenta a la vida en el espacio , generalizada. con cabeza , extremidades , cuerpo humanoide o animal, etc.

        Aun pienso que la razon por la que no hemos encontrado vida extraterrestre es porque si existe diferimos grandemente en nuestros sistemas sensoriales…

        • #11 Hola, gracias por responder, admiro mucho tus palabras, pero permíteme diferir solo un poco de tu comentario.

          El hecho de que tengan extremidades, y ojos al frente de la cara (no a los lados) o con el pulgar opuesto, es la forma que en Exobiología es considerada como "idónea" para poder colonizar un planeta y ser la raza superior de éste, es como pensar que en un planeta extraterrestre, formas de vida con parentesco a elefantes serían la especie inteligente y predominante – es totalmente incorrecto ya que no cuentan con la estructura física que les permita realizar tales hazañas (según la exobiología)…

          Ahora, estoy totalmente de acuerdo contigo en que se piensa que un extraterrestre es únicamente aquel gris/verde/etc cabeza grande, etc, pero no, incluso a nivel celular hay extraterrestres, y tal vez hayan peces super resistentes en ese planeta de agua… pero como vida inteligente, no creo que puedan ser (por lo menos ahora), si llegaran a evolucionar, tal vez, y siguiendo el mismo orden de ideas -serían muy parecidos a nosotros. No tienen que ser idénticos… ciertamente pueden ser como ‘Avatar’ que eran como de 5 metros cada uno xD… y como tu dices, los sistemas sensoriales pueden variar, tal vez no respiran el mismo aire… pero la forma básica debe estár, para que puedan ser la especie dominante de un planeta, por lo menos…

          • #12 Permitame que discrepe de la Exobiologia, pero que no estuvieron los dinosaurios por millones de años al frente de este planeta?… tiempo que los seres humanos ni en sueños probablemente alcanzaremos y menos por el camino que vamos.

  4. Jajaja, me causa mucha gracia la forma en que discuten sobre si existe otras formas de vida o no pensando en ideas fantasiosas sacadas de una tv.
    Pues solo les dejo con un pensamiento.
    Tan egoísta puede ser el ser humano, al pensar que solo el puede habitar en este pequeño grano de tierra, perdido en el infinito tamaño del universo!!!.

  5. ¬¬ la vida no son solo animales y plantas, pueden existir bacterias que se hallan adaptado a las extremas condiciones del planeta y que esten viviendo debajo de esa capa de vapor… O tal vez fomas de vida extrañas que no conozcamos… ¿Acaso creen que en la tierra las condiciones siempre fueron perfectas?

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