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Retroinformática: Amstrad CPC464 (1984)


Hoy vamos a contarte la historia del primero de los ordenadores Amstrad: el CPC464. Luego de fracasar estrepitosamente en el desarrollo de su primer prototipo, la empresa Amstrad construyó el CPC464, un colorido ordenador basado en un microprocesador Zilog Z80A corriendo a 4MHZ, equipado con 64KB de RAM y 32KB de ROM. Muchos atribuyen el éxito de este ordenador a su buena calidad constructiva y bajo costo, pero lo cierto es que además de eso era una potente máquina. Fue el primero de una importante familia de microordenadores, de los que se vendieron millones de unidades, principalmente en Europa. ¿Alguna vez usaste uno?

El éxito de los primeros microordenadores populares, como los de Apple o Sinclair, no pasó desapercibido en las grandes empresas. A pesar de que algunos ordenadores de la época habían sido desarrollados por empresas que existían desde hace años, como Commodore, otros de los que se vendieron millones habían sido fabricados por empresarios visionarios que apostaron al mercado de la informática. En 1981 o 1982 cualquier analista con un poco de imaginación podía darse cuenta que esa sería la década del ordenador personal. Al fin y al cabo, hasta la gigantesca IBM, poderosa constructora de superordenadores había decidido participar de esta fiesta y lanzado su “IBM PC”, cacharro que se convertiría en el primer eslabón de la plataforma informática más popular de la historia.

CPC464, el primero de los ordenadores Amstrad.

En este contexto, decenas de empresas dedicadas al desarrollo y comercialización de productos electrónicos, generalmente relacionados con el audio y el vídeo, intentaron obtener una porción de esta nueva y enorme torta. Una de ellas fue la británica Amstrad Consumer Plc, una empresa fundada en 1968 por Alan Michael Sugar, especialistas en la producción y venta de equipos de Hi-Fi y televisión de bajo costo. Uno de los secretos del éxito de Sugar -que sería el CEO de la empresa durante más de 40 años- era que conseguía sus bajos precios fabricando las carcasas de sus aparatos a partir de plástico inyectado, un sistema mucho más barato que los procesos mediante formación de vacío que usaba la competencia. En 1983, y a pesar de que Amstrad no tenia ni los conocimientos ni los medios para fabricar un ordenador personal, Alan Sugar decidió que era el momento adecuado para incursionar en ese mercado. Así fue como contrató un grupo de ingenieros para el desarrollo y construcción del prototipo de su primer ordenador personal.

El ordenador que le presentaron a Sugar estaba desarrollado alrededor de un microprocesador MOS6502, el mismo que equipaba a muchos modelos de Apple y al Commodore VIC 20. Pero a diferencia de estos, el primer Amstrad era absolutamente incomercializable. Solo podía mostrar imágenes en blanco y negro, era lento y su memoria estaba tan mal mapeada que era casi imposible programar algo medianamente útil en él. Quizás hubiese estado bien 3 o 4 años antes, pero en ese momento el público reclamaba sonidos, gráficos y colores. Cuanto más, mejor. En agosto de 1983 Sugar contrató a un nuevo desarrollador, Roland Perry, y lo puso a la cabeza del proyecto. La misión de Perry era modificar el diseño original y convertirlo en algo que se pudiese vender, lo más pronto posible. Perry comenzó a buscar una empresa que se encargase de escribir el software que iría en la ROM del nuevo prototipo -lo que suele denominarse firmware– y un lenguaje de programación.

El teclado multicolor disponía de 70 teclas.

Luego de recibir algunos portazos en la cara, llegó a la ciudad de Dorking, donde tenia su sede Locomotive Software, una empresa especializada que se interesó por el proyecto. Luego de analizar la propuesta, Locomotive aceptó participar en el desarrollo, pero con una condición: el ordenador debía utilizar un microprocesador Z80, completamente diferente al MOS6502. Esta exigencia se debía a que Locomotive ya tenia escrito un intérprete de lenguaje BASIC para ese micro, y ganarían algunos meses de tiempo su lo utilizaban. Perry aceptó, y contrataron los servicios de MEJ Electronics para realizar todos los cambios que fuesen necesarios en el hardware del prototipo. A fines de septiembre las nuevas ROMs estaban listas, y el diseño casi terminado.

Comparado con el original, el remozado prototipo -que el mundo conocería como Amstrad CPC464– era una maravilla. Su corazón era un microprocesador Zilog Z80A corriendo a 4 MHz, pero su rendimiento efectivo era equivalente al de un Z80 a 3,3 MHz debido a ciertos “trucos” que se habían utilizado para poder compartir la memoria RAM principal con la de vídeo, hecho que penalizaba su rendimiento. Disponía de 64 KB de RAM y 32KB de ROM, en los que se alojaba el BASIC de Locomotive. Su teclado, quizás una de las características más distintivas a primera vista, era un multicolor grupo de 70 teclas que incluía un teclado numérico y la posibilidad de elegir entre la distribución  QWERTY, AZERTY y QWERTZ. Al igual que los teclados modernos, tenia también un grupo de teclas para mover el cursor. Generaba sonidos a través de un chip General Instrument AY-3-8912, de 3 canales de sonido y un canal de ruido blanco.

Unidad de casete, a la derecha del teclado

Amstrad, obviamente, también proporcionaría monitores para su equipo. Diseñados especialmente y disponibles en color o de fósforo verde, los monitores Amstrad incluían en su interior la fuente de alimentación del ordenador, algo que permitía ahorrar algo de espacio en la mesa de trabajo (y vender un monitor de la empresa con cada ordenador). El ordenador generaba vídeo mediante un chip llamado Amstrad Gate-Array 40010 y un popular controlador de gráficos 6845CRTC. Era capaz de desplegar 3 modos de texto (20×25, 40×25 y 80×25 caracteres) y 3 modos gráficos (Modo 0 de 160×200 píxeles en 16 colores, Modo 1 de 320×200 en 4 colores y Modo 2 de 640×200 en 2 colores). Se incluyó la unidad de casete en la misma carcasa del ordenador, a la derecha del teclado. Era capaz de manejar datos a dos velocidades, una de 1000 y otra de 2000 baudios.

El ordenador, presentado en 1984, se convirtió en un éxito.

El ordenador fue presentado a principios de 1984 y se convirtió en un éxito comercial. Sus posibilidades de expansión seguramente ayudaron -era posible utilizar unidades de discos de tres pulgadas, monitores RGB, impresoras, joysticks, etcétera- pero muchos atribuyen su buena aceptación a que el CPC464 combinaba la versatilidad y calidad constructiva de los productos de Commodore con el bajo costo y la facilidad de uso de los Sinclair. Como sea, el CPC464 se vendía como pan caliente, y junto a sus hermanos mayores (el CPC664, CPC6128, etcétera) consiguieron que las cosas fuesen tan bien para Amstrad que el 7 de abril de 1986 Alan Sugar  se diese el gusto de anunciar al mundo que había comprado a su principal competidor: Sinclair Research.

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Escrito por Ariel Palazzesi

Comentarios

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    • #3 1)sip, es mucha resolucion para la epoca.
      2) es mucha la diferencia de resolucion comparado con vga. 640×400 es el doble que 640×200.

  1. insisto deberian poner los botones de "me gusta"(+)(-) abajo el post. personalmente cuando termino de leer el post emito mi opinion de si me gusto o no. pero ir hasta arriba de la pagina es un viaje. es mas rapido cerrar la pagina. hagan la prueba ponindo esos botones abajo y van a obtener mas votos en los post…

  2. recuerdo que era un niño muy pequeño cuando mi padre compro el primer ordenador era este amstrad cpc 464 con monitor de fosforo verde. despues adquirimos accesorios como disquetera , modulador para tv en color , joystick , etc , dando la posibilidad de actualizar funciones y aplicaciones, me interese por la informatica la programacion y el basic . y hoy dia construyo todo tipo de maquinas y robots para todo tipo de tareas.aun conservo esta joya que mi madre tegio una funda para la maquina para salvaguardarla de polvo.

  3. tambien recuerdo que copiaba los juegos a doble velocidad en una doble pletina de cinta. asi que fijate cuanto hace que existia la pirateria informatica jajaja.con ese sonido tiririri riiiiiiiiiiiii riiiii riiii tiririri riiii ririir jajaja.

  4. De pequeño paso por mis manos este ordenador, con monitor de fosforo verde, y fue con el que jugue por primera vez ya que en el msx no tenia para cargar juegos ni tenia cartuchos, asi que con el primero que jugué fue con el cpc464 recuerdo que estaba enganchadisimo a las aventuras conversacionales, la aventura original, El quijote… eran geniales y alucinaba con los dibujos de las localizaciones jejeje.

    Un gran recuerdo de mis comienzos, recuerdo que tuve este ordenador bastante tarde por alla por año 93 yo tenia unos 10 años y mi madre me veia caharrear todo el dia con el ordenador escribiendo en basic y haciendo pequeños programas asi que mis padre decidieron comprarme un ordenador ( este me lo habian dejado ) y asi tuve mi primer Pentium 120, un gran cambio :S

  5. mi primer pc fue un amstrad CPC6128 eso si, monitor a color, unidad de disquete de 3 pulgadas, y un adaptador para la pantalla para poder ver la television, ya hace tiempo de ello por eso, por mis manos han passado ya muchos ordenadores

  6. Yo también tuve el 464, el 6128 y por avatares del destino el 464+ Mi opinión es que los equipos Amstrad siempre llegaron un poquito tarde al mercado y cuando llegaron no lo hicieron de forma competitiva sobre todo por el precio. Suponía un lastre económico para el producto el que incluyera necesariamente el monitor, mientras que otros ordenadores se conectaban a la tv mediante cables lo que suponía un ahorro en el precio final.
    Los 464 y el 6128 (este último con unidad de disco y 128Kb de ram) llegaron en un momento en el que el mercado estaba copado de Spectrum técnicamente inferiores y los MSX que eran técnicamente similares o quizás mejores. Pero sin duda los programas y juegos de estos últimos estaban mucho mejor programados y exprimían al máximo el hardware. Por este motivo Amstrad en ningún momento fue un éxito de ventas. Los 464+ y 6128+ no aportaron muchas mejoras respecto de sus predecesores, pretendieron ser una mezcla de consolas y ordenadores; las únicas mejoras que aportaron fueron la inclusión de cartuchos de juegos, pero el mercado en ese momento ya estaba consolidado en los ordenadores personales de 16 bits, mucho más versátiles, potentes y baratos.

  7. Los ordenadores de 16 bits no eran más baratos pero si infinitamente más potentes y con una calidades graficas impresioantes para los que manejabamos sprites,

    • #16 Quizás los precios no eran más baratos, pero se le parecían mucho, recuerdo que un amstrad cpc 464 por el año 84 rondaba las 120 – 140 mil pesetas, mientras un pc compatible de gama baja, es decir sin marca rondaría las 140.000 pesetas. No era más barato, pero si tienes en cuenta las prestaciones, 640kb de RAM targeta gráfica CGA es decir 16 colores en modo 640×200 (modo 1 de amstrad que como máximo admitía 2 colores simultáneos) disquetera de 5 1/4 o 3 1/2 pulgadas cuyos soportes eran mucho más baratos y de mayor capacidad que los de 3 pulgadas que incorporaba el 6128; si que resultaban economicamente mejor por un poco más de precio y con infinitas posibilidades de expansión a bajo coste.

  8. Mi primer Ordenador pero el mio ni siquiera era a color habia una version con pantalla de fosforo verde para dejarte ciegoooo despues salio esta que me iba a cenar y dejaba el juego cargando y cuando terminaba todavia no se habia cargado y despues la cinta cargaba mal y otras 2 horas
    asi que era mejor ponerlo cuando venia del cole jajaja

  9. Este ordenador lo tengo desde hace mas de 20 años y es genial (para la epoca) hoy en dia cuando tengo nostalgia lo emulo en el PC.
    Por no cargar con monitor de tubo y etc. aunque a dia de hoy en el TFT se ve pixeloso, pero con unos colores WAW alucinantes.
    parece mentira que solo tuviese 27 (16 simultaneos en modo 0)
    y ademas indestructible practicamente, y los cassettes cargaban siempre, amigos que tenian MSX sus cintas no cargaban muchas veces ni a la de 3 y tenian que tocar el azimut del cassette.
    Imagina jugar en una TV de B/N en un MSX y con un cassette que no carga. cuendo Yo en el CPC jugaba en color con calidad perfecta y cargando a la 1, un lujo de ordenador.

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