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Torio: La esperanza nuclear


La búsqueda de un material productor de energía barato, eficaz y relativamente limpio podría llegar a su fin con este elemento perdido en un rincón de la tabla periódica. El Uranio ha demostrado que no se puede confiar en él por ser demasiado perjudicial y demasiado escaso y no existen otros elementos radiactivos que sean comercialmente rentables para llegara producir energía barata. Llega el tiempo del torio, el nuevo rey de la energía nuclear.

La monacita es el mineral del que se extrae el torio pero su aspecto final es parecido al acero

Su nombre, torio. Su número atómico, 90. Su símbolo, Th. Constituye uno de los elementos de la serie de los actínidos. Es radiactivo con una vida media de aproximadamente 1.4 x 1010años. Tiene un peso atómico de 232.038. La temperatura a la cual se funde el torio puro no se conoce con certeza; se cree que es cercana a 1750º C. Densidad de 11.7 g/ml. El metal masivo es de color plateado, pero pierde el brillo por una exposición prolongada a la atmósfera. La monacita, el mineral de torio más común y el más importante desde el punto de vista comercial, está ampliamente distribuida en la naturaleza. El óxido de torio se ha empleado también incorporado al tungsteno metálico, y sirve para producir filamentos para lámparas eléctricas. Se emplea en catalizadores para facilitar ciertas reacciones de química orgánica y tiene aplicaciones especiales como material cerámico de alta temperatura. El metal o sus óxidos se utilizan en algunas lámparas electrónicas, fotoceldas y electrodos especiales para soldadura. El torio tiene aplicaciones importantes como agente de aleación en algunas estructuras metálicas.

Esta podría ser la radiografía del material del futuro nuclear del mundo puesto que la humanidad necesita cada vez más energía y los combustibles fósiles, aparte de contribuir salvajemente al calentamiento global, tienen los días contados. Incluso el uranio, el elemento que se usa hoy día en las centrales nucleares de fisión atómica, no tardará mucho en desaparecer (calculan que 100 años). Además, su extracción se halla enclavada en países con fuertes turbulencias geopolíticas. Por no hablar de la peligrosidad de los residuos que produce, motivo más que suficiente para aparcar la tecnología y centrarse en otras más productivas energéticamente y que a la vez generen menos residuos.

El desastre de Cherbyl paralizó las investigaciones con torio

 El sustituto tiene nombre. Lo descubrió el químico sueco Jöns Jakob Berzelius en 1828 y se llama torio. A pesar de que los científicos nucleares conocen el potencial del torio desde hace décadas – se empleó brevemente en la década de 1970 en el primer reactor comercial de Pennsylvania- pero nunca llegó a ser viable económicamente. El torio es un viejo conocido para los científicos. En los últimos 30 años, la utilización de este elemento como gasolina nuclear se ha experimentado en Alemania, India, Japón, Rusia, Reino Unido e, incluso, en EEUU. Pero el desastre de Chernobyl, en 1986, y los bajos precios del petróleo hicieron a muchos países abandonar la investigación. Sin embargo, el congreso de los EEU ha retomado la conquista energética nuclear en la persona del congresista Joe Sestak que presentó una proposición de ley para que la Secretaría de Energía estudie la posible utilización del torio como combustible nuclear en EEUU. Unas semanas antes, el mismo diputado había presentado otra propuesta para investigar el uso de torio como combustible en los buques de la Armada. Al país mas poderoso del mundo le interesa mucho este elemento y lo demuestra con las enormes partidas de dinero que destinó a investigación en tecnología del torio en el pasado y que parece vuelven a reactivar con las intervenciones de Sestak.

Hasta coches se han proyectado para funcionar con torio durante 100 años (Cadillac Thorium)

Al parecer, todo son ventajas para este elemento tan poco conocido por la gente. Lo explica el catedrático de Física Atómica, Molecular y Nuclear de la Universidad de Sevilla, Manuel Lozano Leyva, en su libro "Nucleares, ¿por qué no?". Dice que todo el torio extraído en una mina se puede emplear en un reactor, frente al exiguo 0,7% del uranio natural. "Si se hace un balance de masa y energía, resulta que cierta cantidad de torio ofrece unas 40 veces más energía que la misma de uranio", detalla el físico. "Y, para colmo de virtudes del torio, resulta que es prácticamente inútil para la proliferación nuclear y que sus fragmentos de fisión y los transuránicos que produce su absorción de neutrones representan unos residuos mucho menos radiactivos que los del uranio", agrega. Por si fuera poco, se estima que las reservas mundiales de torio triplican las de uranio, y más de la tercera parte se encuentran en Australia y EEUU. El papel de España en esta hipotética energía del futuro no será relevante. Según Enusa, la empresa pública que suministra combustible a las centrales nucleares nacionales, "no existen datos de reservas oficiales de torio en España". Estas son las ventajas del torio en resumen:

•    Las reservas de torio cubrirían la demanda mundial de energía para miles de años.
•    No provoca accidentes como el de Chernóbil. Mucho más seguro que el Uranio.
•    Suele hallarse acompañado de otros minerales y elementos de interés comercial.
•    Produce muchos menos residuos radiactivos que el Uranio. Casi la mitad.
•    No sirve para diseñar armas nucleares, porque no genera plutonio.
•    La energía contenida en un sólo kg. de torio equivale a 4.000 toneladas de carbón.
•    Sirve para eliminar residuos radiactivos generados en las centrales nucleares.
•    40 veces mas energético que el uranio.
•    Las principales reservas de torio se encuentran distribuidas en países menos conflictivos que las de petróleo. India, Australia, Noruega, Estados Unidos y Canadá son los países que albergan las mayores reservas de este elemento.

Los reactores de 4ª generacion basados en el torio están en fase de pruebas

Una empresa de vanguardia con sede en Virginia llamada Thorium Power, lleva colaborando con los rusos desde comienzos de 1990 para comercializar el torio (con el beneplácito del gobierno estadounidense). Durante el último lustro, Thorium Power ha venido realizando pruebas de sus diseños energéticos en un reactor de investigación dependiente del moscovita Instituto Kurchatov. Tras completar esta fase, la compañía empleará los siguientes 6 meses en comprobar los resultados, comenta el consejero delegado de la empresa Seth Grae. A lo largo de los siguientes años, planean someter a prueba este combustible en un reactor comercial, y finalmente esperan obtener la aprobación del gobierno ruso para comercializar la tecnología. “Hace unos pocos años os habría hablado de varios factores de riesgo que ya hemos dejado atrás”, comenta Grae. “Ahora todo está a un nivel muy avanzado”. Por el momento el torio no está listo para su uso comercial. La investigación no se ha completado, y aún faltan varios años para la aprobación de su uso por parte del gobierno de los EE.UU. Pero estos sorprendentes socios internacionales ya están obteniendo desarrollos prometedores.

El físico Francisco Castejón, no cree en el torio como alternativa energética

El físico Francisco Castejón, responsable de la campaña antinuclear de Ecologistas en Acción, cree que estos ensayos están destinados a fracasar porque los reactores de torio abren demasiadas incógnitas."Para obtener energía de este elemento, es necesario bombardearlo con neutrones. ¿Cómo generamos esos neutrones? Necesitaríamos bombardear una placa de plomo con protones para generarlos pero, de momento, ese acelerador de protones fundamental no existe", afirma. Además, señala Castejón, los residuos de los reactores de torio son menos peligrosos que los que emplean uranio, pero seguirán siendo radiactivos durante miles de años. En su opinión, el torio no es el ingrediente de la revolución energética, sino "el último intento de la industria nuclear para continuar llevando a cabo actividades perniciosas". Sea como fuere, a medio plazo, el torio se puede convertir en el sustituto del uranio mientras encontramos la definitiva piedra filosofal de la energía.

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Escrito por imported_Kir

Comentarios

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  1. Sea como fuere, a medio plazo, el torio se puede convertir en el SUSTITUTO del uranio mientras encontramos la definitiva piedra filosofal de la energía.

    Me quedo con esa frase.

  2. El Hidrogeno es el elemento mas abundante del universo y el que puede otorgar mas beneficios ya que no contamina y si se preguntan cuanta energia da entonces preguntense porque existe la bomba de hidrogeno…

    • #2 El hidrógeno no es abundante, no existen minas, ni pozos, ni fuentes de hidrógeno, la única gran reserva está en el sol, el hidrógeno debe ser sintetizado (electrolisis) no es mas que un vector; almacena energía. Para producir H2 se necesita una fuente primaria.

  3. Interesante…

    Sigo pensando que la energia renovable es mucho mejor que cualquier otra cosa, solo falta en contra la forma de que nuestros productos no consuman demaciada energia, con esto de la miniaturizacion se puede hacer posible esto…

  4. Es muy buena alternativa, sabiendo que el uraño es terriblemente inestable por su elevado estado termico en fundicion cuando ya sea ha fisionado.

    Aunque pienso que la mejor alternativa energetica en el futuro es el Laser, de tanta energia que utiliza puede liberar tanta energia como quiera.

  5. Creo que no está mal estudiar alternativas energéticas a las tan ineficaces actuales, pero desde luego pienso que el filón que hay que saber explotar y desarrollar es el de las energías renovables y el hidrógeno.

    Quizá la solución no sea cómo poder conseguir más energía más barata, sino como conseguir ser más eficaces y que con menos energía tengamos suficiente. Con todos los avances que existen hoy en día, aún estamos en la prehistoria de la eficiencia energética, y precisamente por lo anterior, porque hay mucha y barata.

    Un saludo.

    • El hidrogeno caraxo!!!!
      La energía punto cero es la leche con galletas, no contamina, da un montón de energía y existe en tooodo el universo.

      Pero el torio deja mas varo, luego las celdas, luego el petroleo, luego otra cosa.

  6. El problema no radica en la fuente de energía ya que hay bastantes fuentes de energías renovables y sin contaminar, el problema radica en los gobiernos que no dejan que se investiguen y se implementen estas tecnologías

  7. de hecho ya existe como hacer funcionar un auto con AGUA pero los grandes del petroleo se dedican a matar estos inventos. para asi lucrar con su maldito petroleo

  8. Tanto hidrogeno….pensemos en como se obtiene y que residuo trae consigo al obtenerlo de forma industrial 🙂 Que bonito es lo del hidrogeno cuando para su obtención estamos liberando CO2 a grandes cantidades.

  9. Los gobiernos no impiden la investigación en energías renovables. El problema es que la demanda crece muy deprisa y las fuentes renovables son muy limitadas. Muchas de ellas además se encuentran con la contestación de las organizaciones ecologistas, que se oponen a la hidroeléctrica, a la biomasa y a la eólica.

  10. Aquí nadie aprobó la física.
    Las bombillas no son una fuente de energía, ni los láseres, por supuesto.
    Un señor vendía 100 kilos de leña obtenidos en un bosque, pero el bosque ardió, el señor fue al bosque y se trajo 100 kilos de ceniza, pero nadie los quería, ¿por qué?
    Igual ocurre con el hidrógeno y el agua, el agua es el resultado de quemar hidrógeno, es ceniza.
    Si fuese posible el motor de agua, los chinos, los norcoreanos, los soviéticos ya lo habrían desarrollado. Pero si están comprados por las compañías petroleras, que tienen comprado a todos menos a los que CREEN que existen los motores de agua.

  11. Todos los proyectos para mejorar este planeta…. como el torio, el hidrogeno, el agua y la electricidad (en el ambito automotriz)…. son desechados por los gobiernos practicamente los tiran a la basura, porque?… por el petroleo…el petroleo cada año se va triplicando y cuadruplicando en dinero en muchos paises porque en teoria se va a acabar, aunque los gobiernos lo saben y estan muy concientes de ello,siguen ganando trillones y trillones de dolares solo quieren PUDRIRCE en Dinero,,,,y de hecho lo estan haciendo….(el negocio es crear una enfermedad y hacer la cura, que obiamente es mentira, esta cura MATA y destrulle)

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