Historia de la @ (Arroba)

Es posible que creas -como casi todo el mundo- que la arroba es un invento propio de la “era Internet”, un símbolo especialmente creado para dar forma a las direcciones de correo electrónico. Sin embargo, su historia es mucho más antigua y su origen se remonta al latín. Los árabes ya lo usaban hace siglos, y los marineros lo empleaban habitualmente al detallar el contenido de las bodegas de sus barcos. Te contamos la historia de “@”, uno de los símbolos más usados de la actualidad, y a la vez uno de los menos conocidos.

Si estás leyendo este artículo en un ordenador conectado a internet, seguramente tienes una dirección de correo electrónico y utilizas varias veces al día el símbolo “@” (arroba) como parte de las direcciones de e-mail de tus amigos o clientes. Sin embargo, la mayor parte de los internautas desconocen el origen -y a veces hasta el significado- de este raro pero ubicuo carácter. Dado su utilización actual, casi siempre ligada al ámbito de los ordenadores o del correo electrónico, se podría pensar que se trata de un símbolo especialmente concebido para ese uso, con una antigüedad no mayor a un par de décadas. Pero lo cierto es que se trata de un símbolo antiguo, conocido y utilizado en la Edad Media, hace más de 500 años.

El símbolo de la arroba ya se utilizaba en el año 1448.

La mayoría de los historiadores aceptan que el origen de la palabra “arrobaproviene del idioma árabe, concretamente del término "ar-roub", que significa cuarto o cuarta parte. En cuanto al símbolo en sí mismo, esa especie de “a” encerrada por un círculo, tiene sus orígenes en una práctica común entre los encargados de copiar libros en latín, a mano, allá por la Edad Media. Estos copistas utilizaban "@", uniendo entre sí las letras "a" y "d" para formar la preposición latina “ad”, que significa "hasta" o "hacia". Parece bastante lógico: si tienes que copiar a mano decenas de veces cientos de páginas, lo más probable es que busques todas las formas posibles de ahorrar trabajo. La preposición “ad” aparecía con mucha frecuencia en esos textos, y tiene sentido que haya sido reemplazada por un solo símbolo. Poco a poco, la “@” fue haciéndose popular en otros ámbitos, y empezó a aparecer -por ejemplo- en las cartas oficiales redactadas en latín antes del nombre de su destinatario.

Uno de los documentos más antiguos que se conocen que contiene una “@” impresa data del año 1536, y se trata de una carta enviada por un mercader italiano desde Sevilla a Roma. En dicho escrito se detalla la llegada de tres barcos provenientes de América, cargados de tesoros. Pueden leerse párrafos como “Así, una @ de vino, que es 1/13 de un barril, vale 70 u 80 ducados…” En ese contexto, la arroba representaba una unidad de medida utilizada por griegos y romanos que equivalía a “un cuarto de ánfora.” ¿Confuso, verdad? Pero eso no es nada: podía (y en algunos sitios aún puede) emplearse como medida de capacidad o volumen, con un valor que variaba de acuerdo al producto que se estuviese comerciando. Por ejemplo, si se trataba de líquidos, “una arroba de aceite” era equivalente a unos 12 litros y medio, pero si se estaba negociando con vinos, su valor era de algo más de 16 litros. También se la utilizó como medida de masa. En efecto, la “@” representa una masa equivalente a la cuarta parte de un “quintal.” El quintal es una antigua unidad de masa y de capacidad usada en España y en Hispanoamérica -en Argentina es común escuchar a las personas mayores, en el campo, hablar de “quintales de trigo por hectárea”- que equivale exactamente a 46,0093 Kg. Una “@”, por lo tanto, entonces, equivale a poco mas de 11 kilogramos y medio.

Arrobas, en un documento de 1775.

A pesar de la antigüedad de ese documento, algunos historiadores -como el aragonés Jorge Romance- aseguran que el símbolo de la arroba ya se utilizaba en el año 1448, en el detalle de un envío de trigo desde Castilla hacia el Reino de Aragón. Pero con el paso del tiempo, y salvo regiones muy especificas, la “@” dejó de utilizarse. Solamente se mantuvo más o menos viva en los Estados unidos, donde se empleaba en los registros contables, estableciendo el precio unitario de un producto en una factura. Podía aparecer en medio de la descripción de una operación, algo como “15 cajas @ 5 dólares cada una”, donde indicaba que el valor de cada caja facturada era de cinco dólares. También tiene mucho sentido, ya que en inglés “@” se dice “at”, que significa “a” (y también “en”, “de” y “hacia”). Esto hizo que cuando se inventó la máquina de escribir, a fines del siglo XIX, el símbolo de la arroba fuese incluido en su teclado. Y, como el teclado de los ordenadores es una evolución de los de aquellas máquinas, la arroba también se encuentra en ellos.

Pero la relación de la “@” con el correo electrónico es muy posterior a todo esto. Cuando el  ingeniero Ray Tomlinson, que creó el e-mail en 1971, estaba buscando un símbolo que sirviese para identificar las direcciones de correo, uno de los pocos disponibles en los teclados era justamente la arroba. “Hubiese sido más fácil usar un corchete, un paréntesis o incluso una coma, pero estos símbolos ya eran utilizados para otros fines, y de los símbolos que quedaban libres, la @ era el mejor”, ha explicado hace algunos años Tomlinson. “Otro punto a favor de este símbolo es que al traducirse como at en inglés daba una sensación de localización”, agregó. La primera dirección de correo electrónico de la historia fue “tomlinson@bbn-tenexa” Esta dirección, y según el uso que le dio este ingeniero a la arroba en la informática, puede interpretarse como “Tomlinson en la (@) máquina bbn-tenexa”. De esa manera, un carácter inventado por los copistas medievales como una forma de simplificar su trabajo se convirtió en el símbolo del correo electrónico. ¿No es increíble?

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41 Comments

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    • #2 Bueno,el no conocer la palabra arroba como medida resulta bastante increíble también.Aparte de que las medidas se enseñasen en la escuela,para la gente de caserío es la medida utilizada para hablar del peso de los cerdos.No sé si equivale a unos 13 kilos.

  1. La historia tiene connotaciones curiosas, aunque también habría que hacer a este paso una historia recordando (o más bien, haciendo descubrir) a muchas personas que cierta gente no inventó Internet (como alguno que otro que cree que Bill Gates lo inventó todo en la informática, por ejemplo).

    Excelente noticia divulgativa de cultura tecnológica de todas maneras, un saludo.

      • En los teclados acá en latinoamérica (Cuando no sabemos qué idioma usar) lo sacamos con Alt+64 jajajaja
        (también quería aportar)

        La verdad me interesaba la historia porque todavía tengo abuelos vivos, y es hermoso oirlos hablar del pasado y como todo colombiano de más de 80 años vivía en campo, y ellos hablablan de un arroba de tal cosa o un arroba de tal otra y en la mente no podía asociar una unidad de peso con una cosa que sirve para escribir e-mail jajajjaaj. Saludos desde Medellín Colombia.

  2. La verdad yo conocia el significado de la arroba e inclusive la conoci atraves de mi carrera en ejerciicos de termodinamica, conocia algo de su historia pero no en el detalle con el cual aqui lo expresaron, me parecen muy buenos estos articulos.

  3. La primera vez que tuve referencia de la arroba (@) fue a principios de los 80s, ni idea tenía de la existencia de internet, ni manejaba ordenadores. El uso que conocí de ella fue con el significado de "at" en los calendarios deportivos para indicar al equipo local. Por ejemplo Denver@Oakland (indicando que Denver jugaba en Oakland).

  4. historia falsa la verdadera es:
    chuck norris le dio una patada giratoria a la A y le dio tan fuerte que para sus adelantos se que do mas chunga que su madre en la labadora y se ha convertido ahora en @ chuck norriana

  5. Tenia un maestro de fisica en la secundaria, que presumia de que ese simbolo ya lo usaban los fisicos como simbolo para representar la presion, tomando como base la presion atmosferica terrestre a nivel del mar. Aunque yo siempre pense que estaba loco por que en ningun libro he visto la @ como señalizador de esto, si no simplemente atm.

  6. Muchas gracias por este artículo. Te sugiero otro sobre el símbolo et (&), al que los hispanohablantes en general nos empeñamos "erróneamente" en llamar andpersand como los anglosajones, por seguir en la línea.

  7. Yo siempre le digo aeroba..suena mejor..esto de la arroba es puro cuento..Los americanos que inventaron esto nunca han sabido lo que es una arroba…que mi padre la utizaba para decir 25 libras…Saludos para todos desde Puerto Rico..

  8. tiene sentido el uso que se le da en colombia o en venezuela si en arabe significa "un cuarto", pues 25 es la cuarta parte de 100. así arroba seria una cuarta parte de 100 kilos, libras o o de lo que sea.

  9. Como dijo el colega Wnuken, en Colombia todavía los campesinos y comerciantes de alimentos utilizan esa medida, pero nunca pensé que esa medida tuviese que ver con el símbolo "@", yo suponía que las palabras eran Homónimas

  10. Muy completa esta información, yo sabia que la arroba se utilizó como medida, pero que fuera tan antiguo no.
    Me parecio muy acertado su uso en la web como localización en las direcciones.

  11. cony dijo :

    LA PERSONA QUE ME LO ENVIO ESTA TODAVIA ASOMBRADA DE LO OCURRIDO, YA QUE ELLA DICE QUE LO HIZO POR HACERLO Y QUE PIDIO ALGO QUE CREIA CASI IMPOSIBLE DE LOGRAR PROBEMOS.
    * Para ti mismo di el nombre de la unica persona del sexo opuesto con quien quieras estar (tres veces…)…
    * Piensa en algo que quieras lograr dentro de la proxima semana y repitelo para ti mismo(a) (seis veces)…
    * Piensa en algo que quieras que pase entre tu y la persona especial (que dijiste en el no. 1) y dilo a ti mismo/a (doce veces)…
    * Ahora haz un ultimo y final deseo acerca del deseo que escogiste.
    * Despues de leer esto tienes 1 hora para mandarlo a 15 temas y lo que pediste se te hara realidad en 1 semana.
    A la mayor cantidad de gente a quien lo mandes mas fuerte se hara tu deseo.
    Si tu escoges ignorar esta carta lo contrario del deseo te sucedera,
    o esto no sucedera jamas…………..
    Que tus días estén llenos de logros y tus noches de sueños copia y pega esto en 15 o + temas

  12. Es increíble mi duda resulto de una conversación con mi abuelo quien vio el símbolo y me pregunto que de donde yo sabia eso a lo que le conteste muy cibernéticamente que era de las computadoras. Me dio una clase de historia y matemáticas pues el la utilizaba como medida de peso así que en realidad me dio curiosidad. Debemos escuchar mas a nuestros abuelos para entender nuestro presente y futuro. 🙂

  13. que raro…. que nunca escucharan de ello… aqui en mi pais todavia se usa es de hecho usada comunmente todo mundo sabe que una arroba equivale a 25 libras los cereales se venden por libras arrobas y quintales por ej

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