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Historia de Betamax, a 37 años de un mal ejemplo

Quizás nunca has oído mencionar esta palabra, o quizás hayas visto a tus padres arrojar a la basura, junto a otros trastos viejos, una grabadora de video de formato Betamax. El 7 de Junio se cumplió un nuevo aniversario desde que Sony lanzó al mercado este formato de grabación de video en cinta. Luego de una disputa por el liderazgo de mercado con el formato VHS, una serie de pleitos legales que desgastaron su imagen y errores de gestión empresarial, que en la actualidad son objetos de un estudio al que se lo llama “El caso Betamax”, en 2002, Sony retiró del mercado su producto. Pero no creas que estos fueron los únicos contrincantes de una puja comercial, que hoy se mantiene vigente con el sistema Blu-ray. ¿Te interesa la rica historia de la grabación de video? Entonces, este artículo es para ti.

Entre las efemérides de estos días, mucha gente recordó el resonante caso Betamax que no era otra cosa que un sistema de grabación de video, muy similar al VHS y que durante su existencia se caracterizó por luchar dentro del mercado, para establecer el estándar de grabación en video en todo el mundo. Si se nos permite la metáfora, la mala gestión empresarial llevada adelante por Sony hizo que Betamax terminara sus días en 1988, “suicidándose” a los pies de VHS. Sin embargo, el comienzo de esta historia nace con la televisión misma. Por aquellos días, todos soñaban con guardar una imagen en movimiento y perpetuarla en el tiempo, del mismo modo que se hacía con la fotografía. La imagen en movimiento era el sinónimo de “vida”, de acción. Las personas que aparecían en las imágenes se perpetuaban en la historia, del mismo modo que se lograba en el cine, pero con la diferencia que el sistema podía ser más popular, doméstico, práctico y eficiente.

Los primeros intentos de alcanzar una grabación de video, en una cinta similar a la utilizada en las grabaciones de audio, resultaron ser un fracaso total. Recordemos que una señal de TV analógica comprende un espectro de frecuencias que llegan hasta 5 o 6Mhz (en los mejores casos de una señal cromática) y los mejores sistemas de grabación de audio de cinta abierta, jamás podían llegar a alcanzar semejante espectro con eficiencia. Además del tipo de material magnético empleado en la cinta, la velocidad longitudinal de la misma por sobre los “cabezales” estáticos de grabación-reproducción, eran los elementos claves para obtener las más altas respuestas de frecuencia y la mejor calidad de sonido en los primeros tiempos. Los tiempos del “carrete abierto”. Durante la década del 50 (en el siglo pasado), la expansión económica (y de consumo) de muchos países llegó en el mismo momento en que los televisores invadían los hogares. La necesidad de un sistema de grabación de video era imperiosa y el primer método efectivo llegó de la mano de la firma estadounidense Ampex.

AMPEX VRX-1000, la primer grabadora de video en cinta magnética (1956)

Esta empresa fue quién sentó las bases del sistema de cabezales móviles, dentro de un sistema giratorio, solidarios a un tambor que los portaba y los hacía desplazar a gran velocidad, al mismo tiempo que la cinta se desplazaba. Los cabezales “imprimían” la señal en forma transversal y la cinta (de 5 centímetros de ancho) se deslizaba en forma longitudinal. De este modo, la grabación de altas frecuencias era posible sobre un soporte magnético. A pesar de que el espectro logrado no alcanzaba a las más altas frecuencias, el sistema era apto para alcanzar una imagen satisfactoria en blanco y negro. El advenimiento del color a la televisión, significaría un reto muy grande para este tipo de grabadoras de video (aún de carrete abierto), que sólo se encontraban en los grandes y más importantes estudios de televisión. Un rollo de cinta para una máquina Ampex costaba (mejor dicho, «hoy costaría«) unos 1.500 (mil quinientos) Euros actuales y un equipo de grabación-reproducción, un valor cercano a 350.000 (trescientos cincuenta mil) Euros. Además, trabajaba en blanco y negro y era tan grande y pesada como un coche pequeño.

Al mismo tiempo, en Japón se estudiaba un método similar pero que tenía una gran ventaja por sobre el sistema de Ampex: la grabación se realizaba en forma helicoidal, es decir en la cinta, las “pistas” de información no quedaban a 90 grados de inclinación sino que levemente inclinadas respecto a la línea de traslación de la cinta. Este método ofrecía la mejora de grabar una línea de mayor “longitud” sobre la cinta, a la vez que incrementaba la velocidad relativa de lectura. Esto sería la velocidad de pasaje del cabezal móvil, sumado a la velocidad de traslación de la cinta, tal como vemos en la siguiente imagen.

El Concepto Ampex y la evolución a la grabación helicoidal

Ya en la década posterior, muchas compañías dedicadas al desarrollo electrónico comenzaron a asociarse entre sí y a trabajar duro (invirtiendo mucho dinero) en la búsqueda de un sistema que tuviera varias condiciones para poder llegar a las grandes masas: se tenía que lograr una grabación-reproducción en colores, debían bajar los enormes costos de cada aparato y había que encontrar la forma de almacenar la cinta en un soporte práctico y eficiente, como lo estaba demostrando el casete (cassette, cartridge o cartucho) de audio. En función a esto, Philips presenta en 1963 el formato Video2000 o VCC (Video Casete Compacto), que trabajaba con un cartucho de cinta reversible con posibilidad de grabar en ambos lados. Por su parte, la alemana Grundig también se lanzó a la caza del mercado con un sistema similar (2×4) y finalmente terminó asociándose con Philips para dar impulso al formato Video2000. En forma paralela, Sony y Matsushita (Panasonic) unían esfuerzos en trabajos para desarrollar y producir dispositivos de carrete abierto con cinta de sólo 2,5 centímetros, mucho más pequeños que sus antecesores, orientando su mercado a los “grandes clientes” que eran las cadenas de televisión, que no compraban estos elementos porque “podían” o “querían” sino porque sencillamente “los necesitaban” para su trabajo diario.

Philips y su formato Video2000. Todas funcionaban mejor, sin embargo, todas se rindieron a los pies de VHS

Recién en 1969, Sony presentó el formato “U-Matic” que constaba de un casete con cinta de 2 centímetros de ancho de dióxido de cromo, con grabación en formato helicoidal y que incorporaba la enorme ventaja del color. La época del blanco y negro quedaba atrás gracias a un sistema de separación de las señales de imagen y color, por métodos de grabación diferentes. El sistema estaba listo para ser comercializado al público en general, aunque aún su precio era prohibitivo, su tamaño poco práctico y la duración de una grabación duraba como máximo 22 minutos. Sin embargo, esta fue la plataforma de despegue hacia la evolución que desembocó en la creación durante 1970 del popular casete VHS creado por JVC con el respaldo de Matsushita (Panasonic) que salió al mercado a mediados de esa década.

Antes que el Betamax se instalara como amo y señor del mercado popular, JVC  lanza (sólo un año después) su sistema VHS. La diferencia notable que hubo desde un comienzo fue la duración de la cinta. Betamax ofrecía una hora de reproducción mientras que VHS duplicaba esa cantidad de tiempo, en los primeros modelos. Durante una década de consumismo salvaje, la batalla por los precios y las constantes mejoras que se le hacían a cada modelo nuevo que aparecía en el mercado, estos dos formatos borraron por completo a todos sus posibles competidores, existentes o con intenciones de salir a competir (Hasta Canon intentó un sistema que se conoció como CVC, Compact Video Cassette). El mercado era el mundo entero y los propietarios de las licencias o patentes eran solo dos: Una torta muy grande para repartir entre pocos. Las decisiones debían ser muy acertadas o la batalla estaría perdida ante el único competidor directo. Vale aclarar que no luchaban sólo por quedarse con las ventas sino que además, la puja era por imponer su formato ya que ambos eran incompatibles entre sí.

Cuenta la historia que Sony cometió el error de no ceder sus regalías en patentes a nadie e intentar dominar el mercado junto con Sanyo, su único aliado. Por el contrario, JVC decidió compartir su desarrollo con todo el mundo, es decir, comercializó y compartió las patentes para que cualquiera pudiera construir su diseño, sacrificando una gran parte de las ganancias, a pesar de que otros, podrían superarlos en ventas. Eso no importaba; lo que realmente interesaba era imponer el formato. Ya en 1984, VHS vendía tres veces más equipos que Betamax y contaba con más de 40 fabricantes, líderes en el mundo, que apoyaban este producto contra una pequeña docena que comercializaba el desarrollo de Sony, que comenzó a compartir su desarrollo cuando ya era demasiado tarde. El colmo de la situación (siempre hay un colmo) sucedió en 1988 cuando Sony comenzó a fabricar y comercializar equipos VHS. Para ese entonces, Sony había perdido la batalla de los formatos y había orientado sus intereses hacia el formato Betacam que incorporaba a profesionales del área y como siempre, a los grandes centros de televisión y cine del mundo. Recordemos también que por aquellos años ya estaba trabajando en conjunto (desde hacía tiempo) con Philips en el estándar del disco compacto (CD) que luego derivó en el DVD y el Blu-ray que hoy llenan nuestros hogares con entretenimiento multimedia.

Este recuerdo entonces, intenta llegar más allá que una simple efeméride. Todos los días nos llenamos la boca y tapizamos la web con textos que hablan de código abierto, de software libre, de hardware libre y de la “popularización” del conocimiento, tal como hacemos aquí, en NeoTeo. Mucha gente alrededor del mundo toma a este caso (el de Betamax) como un emblema acerca de cómo “NO” se deben hacer las cosas en el mundo de los negocios y de la forma en que se debe actuar con el conocimiento compartido. Muchas empresas toman sus emprendimientos observando no caer “en un nuevo Betamax”, ya que el ejemplo conmocionó a muchas áreas de la industria electrónica. Sin ir muy lejos de nuestras narices, el enano verde y la manzana están en un proceso que rememora la batalla de dimensiones épicas que desataron VHS y Betamax. La gente como tú, como yo, como todos los que hacemos y leemos NeoTeo, somos los que decidimos a diario donde estará el próximo Betamax de la historia.

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Written by Mario

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  1. En realidad Sony crreó ambos formatos, peró vendió el VHS a Matushita al considerarlo un formato inferior (porque de hecho lo era) y se quedó con el Betamax. Matsushita se dió cuenta de que la única forma de quedarse son el mercado el licenciar el sistema a la mayor cantidad de compañías posible hasta convertirlo en un standard. Eso y la industria pornográfica al decantarse por el VHS 8no es broma, eran los que más vídeos vendían) es lo que provocó la caida del Betamax.

    Y no es el único caso en el que un producto de mejor calidad se vé desplazado por otro inferior. También le ocurrió, por ejemplo, al Commodore Amiga. Este ordenador era más potente que los PC, con muchísima más capacidad gráfica, su sistema operativo era multitarea (cosa que a Windows le costo años conseguir) y su precio era inferior al de los PC. Sin embargo el PC, originalmente de IBM, se estandarizó con los PC compatibles, y se vendía un producto netamente inferior a precios muy superiores, con argumentos como que era un ordenador serio, para trabajar, y los que tenían colores eran para jugar los niños.

    • #1
      No debiera esforzarme porque ni nombre tienes (o tus padres tienen pésimo gusto), pero te voy a contar algo más que no entró en el artículo porque no puedo escribir una enciclopedia en una hoja.

      Me parece que te faltó leer (o vivir) una parte de la historia.

      Tal vez sea bueno que te instruyas sobre la alianza JVC, Matsushita, Mitsubishi y Sharp en contra de Sony y The Ministry of International Trade and Industry of Japan (MITI).
      Otra cosita que te puede resultar interesante, es saber quienes fueron Yuma Shiraishi y Shizuo Takano. ¿A qué se dedicaron entre 1971 y 1973?

    • Pues según leí hace años en un libro que hablaba de lo mismo JVC desarrolló el sistema VHS con el apoyo financiero de su "Padre" Matsushita y por aquello de 1974 se lo mostró a Sony con el fin de obtener una alianza, sin embargo Sony se negó al considerarlo como una "copia" de su nuevo sistema Beta pero en un cassette más grande. Posteriormente cuando el VHS ya ganaba terreno Sony comenzó a alegar que el sistema VHS ya había sido desarrollado por ellos, especialmente el sistema de transporte de la cinta en "M".
      Con respecto a la "superioridad" del Beta, al final del día fueron solo los fanáticos quienes se quedaron con la afirmación de que el Beta era superior que el VHS, ya que si bien en su modelo original el Beta ofrecía 10 líneas más de resolución horizontal que el VHS, esas 10 líneas representaban sólo el 4% de diferencia, de hecho, a mediados de la década del 80 distintas universidades estadounidenses realizaron diversos estudios para comprobar que tan palpable era esa superioridad en términos reales y se demostró que para el ojo humano esas 10 líneas de ventaja que poseía el Beta sobre el VHS eran prácticamente imperceptibles, argumentando que si se proyectaban dos grabaciones en cada uno de los formatos ambos iban a apreciarse idénticos para el consumidor estándar, todo esto sin mencionar que en años posteriores la mayoría de la videograbadoras Beta reducirían a la mitad la velocidad de grabación estándar (X2), dejando únicamente en algunos modelos el modo de sólo reproducción en X1, emparejándose así con el VHS en términos de líneas de resolución, dejando al final como única ventaja visible el tamaño más compacto del cassette Beta.
      Yo en lo personal utilisé bastante ambos formatos y puedo decir bajo mi experiencia que en términos de imagen el Beta y el VHS eran verdaderamente similares. Recuerdo que por aquella época fueron más las ocasiones en que tuvimos que enviar a reparar la videograbadora Beta que las ocasiones en que lo hicimos con la VHS (una Panasonic que parecía un tanque) debido a que la beta que poseíamos nosotros tenía demasiadas partes de plástico que se rompían con facilidad (y se supone que nuestro modelo era high-end). A lo que voy con todo esto, es que aunque una empresa quiera venderte un producto jurando que es lo mejor de lo mejor, al final del día la gente adquiere aquel que se adapta a sus necesidades, ¿por qué iba una persona a gastar más en un sistema cuya superioridad ni siquiera iba a sentir si podía adquirir un producto alternativo que le ofrecía lo mismo en términos reales y a un menor costo? Cuando nosotros compramos nuestra videograbadora Beta lo hicimos por su supuesta mejor calidad de imagen, pero cuando la comparamos con el VHS nos percatamos que esa mejoría era más bien teórica. Si en ese entonces una persona quería una calidad de imagen óptima lo mejor que podía hacer (si tenía la suficiente solvencia) era adquirir un reproductor de laserdisc con la desventaja de que estos solo reproducían discos pre-grabados sin la posibilidad de grabación. ¡Saludos! #1

  2. Yo por desgracia no llegué a tener ningún reproductor de Betamax en mis manos, solo de VHS. Pero esto demuestra como NO se deben hacer las cosas y como de mala es Sony para esto, a pesar de tener muchas tecnologías en uso actualmente.

  3. Yo tambien observe en un programa de Tv (Maravillas modernas, tecnologia de los 70’s 80’s)que la industria de las peliculas para adultos, habia terminado con el Betamax, ya que SONY no queria afectar su imagen como empresa familiar … y claro las patentes tambien influyo mucho. Ademas creo haber escuchado, de que el Betamax tenia mas definicion de imagen que el VHS.

  4. Dimelo a mi, yo usaba el Betamax de mi papá, de hecho lo sigo teniendo de recuerdo, y tengo 24 años, ya estoy viejo viejo 😛

  5. Me ha gustado mucho este artículo porque ofrece aspectos técnicos que desconocía. Por cierto, al principio hablais de "historia" y en ese caso la palabra de inicia en mayúscula porque hablamos de "La Historia", y no de "la historia que me cuentas". Aunque tal vez más grave es lo que pasa en El Corte Inglés aquí en España que se refieren en sus estanterías al Blu-Ray como "Blue Ray". Bueno, ¡Felicidades por el artículo!

  6. Pues es una historia, y como dicen que quien conoce la historia tiene el poder de no repetirla. Porque así somos, repetimos ciclos.
    Pero el hecho aquí es que la batalla ya la conocemos y quizás conoceremos los resultados, también la batalla entre PC y MAC, que fue algo que nos quedo claro ya que IBM iba por los mismos rumbos al competir con MAC pero lo hizo de manera inteligente vendiendo y ofreciendo sus patentes a otras compañías para que también produzcan sus computadoras, con esta estrategia fue apoderando del mercado. Mientras que Mac se catalogaba como algo especial y que no cualquiera podria tener a menos que tuviera buenos recursos económicos.

    Y se seguira repitiendo, con el DVD HD y el Blueray, android e iOs….

    Pero para eso estamos para que el mercado compita y se ajuste a nosotros y no nosotros ajustarnos a ellos como con los monopolios.

  7. Gracias por toda la información. Los videos están muy bien. Yo aún tengo aquí mismo mi Betamax, que por cierto es monoraural y la puedo usar con mi control remoto universal, además de una treintena de cassettes grabados, que se ven todavía muy bien, y funcionan de lo mejor. Lo mismo mis videocaseteras VHS. Mi primer Beta la tuve en 1983, era una Sanyo precisamente, y nunca supe usar todos esos controles manuales que venían en la cubierta superior, se incluía una pequeña llave de plástico con una especie de engranajes que encajaban en los mismos. Pasaron unos meses hasta que aprendí a usarla completamente y poder grabar mis programas de la tv. Siempre leo casi la mayoría de sus artículos, pero sobre todo éstos, que nos ayudan a conocer mejor las cosas. Gracias por el artículo.

  8. muy buen articulo, el betamax era superior en calidad con respecto al vhs. pero todos sabemos lo mal que hizo las cosas sony. otro ejemplo que se me viene a la mente es playstation vs la nintendo 64.

  9. Nunca vi una Betamax en vivo y a todo color, aunque sí sabía de su existencia, por cierto no sabía que tuviera mejor resolución que el VHS.

  10. Muy buena la historia, lamentablemente nunca llegue a ver un beta. Teniamos un vhs de marca Kenya recuerdo no se de donde habia salido esa marca no la vi nunca más.
    Ahora digo… estos japoneses siempre se destrozan entre ellos, en vez de aliarse y competir contra empresas del resto del mundo jaja. Bueno ahora creo que por eso las empresas japonesas estan cayendo en picada en varios rubros, ahora tienen a los coreanos y a los chinos llevandose el mercado.

  11. Excelente articulo y me hace acordar mis tiempos de niñez y el beta que teniamos en casa. Pero ante todo cualquier parecido entre la guerra APPLE Y ANDROID es pura coincidencia.

  12. Ni que decir aun recuerdo haber visto mi primera pelicula en Beta era los cazafantasmas, por alla en los 90 consegui uno con el que jugaba grabando los epidosodios de Star treek…Luego conseguimos un VHS y de alli hasta el VCD y el DVD pero si duda era mejor el Beta

  13. Yo he tenido 2 betamax y 3 vhs y de ahi pase al dvd y de ahi al divx y ya al bluray .

    Solo dire que quien tuvo la culpa y no la tuvo , da igual , lo que cuenta es solo una cosa

    QUE LA CIENCIA TECNOLOGICA AVANCE Y DE ELLA NOS BENEFICIEMOS TODOS

  14. He conocido betamax; pero de toda esta historia creo que la lección es QUE LA UNIÓN HACE LA FUERZA, y siempre hay que ACTUAR SIN EGOÍSMO,
    las se hacen grandes empresas cuando pensamos en que nuestro servicio puede llegar a más seres humanos.

  15. Hay un ejemplo mas cercano entre el hddvd y el bluray. Sin olvidar lo que le ocurrió al Laser disk. Implementar un formato nuevo siempre es difícil.

  16. Solo una consulta:
    leyendo el articulo, por cierto bien interesante, me salto una duda.
    ¿Si tengo una pelicula en blanco y negro, con toda la tecnologia existente en estos tiempos puedo obtener sus colores originales?

  17. Interesante articulo, me da a conocer muchas cosas que no conocía sobre estos dos formatos. Los trabajé ambos, el betamax con mecanismos mucho mas complicados, pero resolución de imagen mejor, hubo unas maquinas de estas que fueron muy avanzadas teniendo en cuenta que eran para uso domestico.
    Aun conservo un VHS y un Betamax y muchas películas.

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