La historia de los Bulletin Board System (BBS)

Durante los años 80 y 90 del siglo pasado, los BBS (Bulletin Board System) fueron muy populares. No eran otra cosa que un software que permitía a un grupo de usuarios conectarse entre sí, mediante un programa emulador de terminal, para intercambiar mensajes, ficheros o jugar en línea. Los BBS rápidamente se convirtieron en el punto de encuentro de aficionados a las comunicaciones y desarrolladores de software. Se trata de los primeros sistemas públicos de intercambio de ficheros,  y son en cierta forma los precursores de los modernos foros del Web y servicios típicos de Internet. ¿Conoces la historia de los BBS?

Hace mucho tiempo atrás, unos 5 años después de la aparición del IBM PC, comenzaron a popularizarse los Bulletin Board System (BBS, o  Sistema de Tablón de Anuncios). A mediados de la década de 1980, lo que hoy conocemos como “internet” recién comenzaba a hacerse conocida, aunque funcionaba básicamente como una  red de investigación y para usos militares bajo en nombre de ARPANET. El público en general no tenia acceso a ella y la “web” tal como la conocemos, nació recién en 1989 y demoró cerca de 10 años en convertirse en un servicio popular. Pero antes de que eso ocurra, muchos usuarios igualmente se conectaban  entre sí -compartiendo ficheros, imágenes o mensajes- gracias a los BBS.

Los BBS estaban basados en pantallas de texto.

Un BBS no era otra cosa que un programa de ordenador. Su función básica era la de permitirle recibir mensajes de otros ordenadores a través de una linea telefónica. Para conectarse a un BBS, los usuarios necesitaban solamente un ordenador, que no necesariamente debía ser un “PC compatible” (podías usar un Spectrum, Commodore o casi cualquier ordenador que tuvieses), un software emulador de terminal, un modem y -obviamente- una línea telefónica. No hacia falta un servicio de ISP (Internet Service Provider) ni nada de eso, simplemente configurabas tu ordenador para que llamase al número de teléfono del BBS. El primer BBS fue Computerized Bulletin Board System, o CBBS,  creado por Ward Christensen el 16 de febrero de 1979 en Chicago (EE. UU.) Aunque algunos disponían de muchas lineas, lo normal era solo dispusiese de una -la mayoría de ellos eran mantenidos por un aficionado que no obtenía ningún beneficio económico de esa actividad- y que los usuarios tuviesen que “hacer cola” esperando que el usuario anterior se desconectase para poder acceder. Esta situación hacía que la mayoría de los BBS implementase un sistema de créditos para limitar el tiempo disponible para cada abonado. Cada día se le entregaba a cada usuario automáticamente un numero de créditos que le permitía conectarse -por ejemplo- diez minutos. Se podían obtener créditos extra subiendo archivos o imágenes, presentando nuevos usuarios, etc.

Las llamadas, a pesar de ser emitidas y recibidas por un ordenador, eran cobradas por las empresas telefónicas aplicando el mismo cuadro tarifarlo que existía para las llamadas normales. Esto tenía mucho sentido, ya que el modem justamente lo que hace es convertir los ceros y unos que “entiende” el ordenador en tonos que se transmiten por la linea telefónica (y en el otro extremo hace el trabajo contrario), por lo que a las empresas prestadoras del servicio no les suponía ninguna diferencia con las llamadas de voz “normales”. Esto significaba que si el BBS al que te ibas a conectar estaba en otro país, la factura del teléfono seguramente sería astronómica, por lo que era conveniente buscar uno que estuviese físicamente cerca de tu casa. Para que te des una idea, los modems disponibles en esa época funcionaban a 300, 1200, 9600 o -casi al final de la era dorada delos BBS- a 19200 baudios. A esas “velocidades” se podían enviar o recibir entre unos 30 y 1900 caracteres por segundo. El tiempo de conexión necesario para bajar un fichero -a pesar de que en esos años todo se media en “kilobytes”- podía ser enorme.

Esquema de la conexión a un BBS.

Afortunadamente, allá por 1984 apareció “Fido” un programa para intercambio de información y ficheros que permitía automatizar esta tarea. Al no requerir que el usuario estuviese frente al ordenador para “navegar” por las opciones del BBS, se podía programar la conexión para que se efectuase en el horario de tarifa nocturna telefónica, ahorrando bastante dinero. Pronto, gracias al interés de los dueños de los BBS por este sistema, nació Fidonet, que en poco tiempo se convertiría en la red más grande de intercambio de información y ficheros entre BBS. El descenso del costo del hardware también ayudó a que muchos usuarios instalasen sus propios BBS. No hay que olvidar que en aquellos años el almacenamiento de datos era bastante problemático, porque casi todos los equipos utilizaban disqueteras con de 180 KB de capacidad (o poco más), lo que obligaba al operador del sistema a realizar cambios manuales de discos todo el tiempo. La aparición de discos duros a precios razonables hizo todo mucho más fácil. Años más tarde, la aparición de los sistemas operativos multitarea como Amiga OS, OS/2, Unix o Windows proporcionó un nuevo empuje, al no necesitar de un ordenador dedicado para montar un BBS. El incremento en la velocidad de los modems también ayudo a este fenómeno, que tuvo su punto más alto entre 1992 y 1995.

De alguna manera, los BBS fueron los precursores de los actuales foros web y de muchos otros servicios disponibles hoy a través de internet, como el correo electrónico, servidores FTP, etc. Si bien muchos particulares mantenían sus propios BBS como un hobby, rápidamente las empresas comenzaron a ver el potencial del sistema. Algunas ofrecían soporte a sus clientes y trabajadores, y otras mostraban sus catálogos y permitían hacer pedidos a distancia. También aparecieron los BBS comerciales. AOL, por ejemplo, hoy convertida en una empresa gigantesca, comenzó con un único producto: un servicio en línea llamado Gameline para la consola videojuegos de Atari 2600. Pero en 1985 lanzó un BBS de pago para los ordenadores Commodore 64 y 128, originalmente llamado Quantum Link. Tuvo un enorme éxito, y en mayo de 1988 amplió sus servicios a los ordenadores Apple II y Macintosh. Después de cambiar el nombre a America Online, en agosto de 1988, puso en marcha un servicio para los “PC compatibles”. En AOL los usuarios podían encontrar juegos en línea, ficheros, correo, noticias, etc. En 1992 AOL lanzó la interfaz para Windows, a la vez que el mercado comenzaba a poblarse de competidores. En efecto, la popularización de los ordenadores hacía que los BBS “fuesen un buen negocio”, por lo que aparecieron otros BBS, como Prodigy, CompuServe y GEnie que comenzaron a “robarle” usuarios a AOL.

En la actualidad sobreviven algunos, como el español  Eye Of The Beholder BBS.

Durante los años 80 y 90 los BBS fueron muy populares. Se convirtieron en el punto de encuentro de aficionados a las comunicaciones y desarrolladores de software. Constituyeron los primeros sistemas públicos de intercambio de ficheros, incluyendo los primeros programas shareware o los primeros virus informáticos. Muchos curiosos, que hoy son llamados -en el correcto sentido del término- “hackers”, comenzaron sus andanzas en esa época y se comunicaban entre sí a través de los BBS. La decadencia de estos sitios comenzó con el auge de Internet. La posibilidad de acceder a ordenadores de todo el mundo al mismo costo que una llamada local hizo que muchos abandonasen los BBS y se subieran a la web. En pocos años, los Bulletin Board System prácticamente desaparecieron, y para el 2000 había más o menos la misma cantidad de usuarios que en 1985. En la actualidad sobreviven algunos, como el español  Eye Of The Beholder BBS, pero más que nada como una curiosidad o punto de encuentro para amigos que llevan décadas reuniéndose en ellos. ¿Alguna vez te has conectado a uno de estos sistemas?

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13 Comments

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  1. jajaja,,,,
    cuando comentas asi sonbre un tema,me hacen sentir viejo,
    yo fui uno de los primeros en Mexico en conectarme via Bitnet a la UNAM (el lado academico de Arpanet), desde 1982, y si, tambien me conecte a varios BBS, algunos de los cuales por alla de 1985-6 comenzaron a subirse tambien a Bitnet.
    buenos recuerdos de cuando te "programabas" 4-6 minutos para prepararte una torta mientras se bajaba una imagen por modem…..
    en esa epoca si te hablabas con las maquinas a nivel de bit…
    Saludos de un antiguo "hacker"…

    • Hola Marcos!
      De viejo nada…..ja ja ja!
      Yo también era usuario de BBS en esos años. El más cercano estaba a 360km de casa, y la factura telefónica era tremenda…:)

      Saludos!

  2. Yo usaba varios en Argentina. Ni me acuerdo de los nombres. Desde el 95 al 97, me bajaba shareware, y esas cosas.
    Fueron los principios de lo que hoy se hace en Internet

  3. mi hermano iva a reuniones de los bbs aca en argentina, mismo uno de los usuarios que hacia las locoList ahora tiene un programa de dibujos animados en mtv "LocoArts" alejo y valentina

    un flash

  4. dios jejejeje

    que recuerdos me trae este articulo yo usaba BBS para bajarme comunicarme con mis primos en argentina jejeje aqui en RD solo habiamos algunos 148 que estabamos interconectados jejejejje que tiempos aquellos.

    ahora esos 148 y otros mas nos conectamos por messenger u otra red jejeje.

  5. historicamente se considera que el primer software de BBS fue creado por Ward Christensen en 1978, mientras que UseNet por ejemplo no empezó a funcionar hasta el año siguientedonde aparecieron los primeros virus informáticos.saludos

  6. Debo decir que yo utilize BBS pero de otra manera, ya que un grupo de radioaficionados de mi ciudad montamos una BBS via Radio. Esto fue en Logroño- La Rioja- España

  7. Me diste en la nostalgia hermano, le diste, vivo en chile de siempre y las conoci cuando iba en el colegio, aca habian muchas y varias eran gratuitas hasta por ahi no mas pero te podias conectar y chatear, con otros raros seres de esos comienzos..
    Q bacan q alguien las recuerde tambien … es grato acordarce desto, muchas gracias.
    Q saen … qsaen…
    atdt 666
    jajaa broma

  8. Que flash!!! Levante mi BBS alla por 1995 (uff tenia 14 años), se llamaba AMQUEST BBS, llegue a tener unos 50 usuarios, claro que solo podian conectarse de a uno, porque mas lineas de telefono no tenia!
    Funcionaba en un 586 con 8 mb de ram HD 1.7gb y un super modem de 14400 bps.
    Lo mas complicado era dibujar las pantalas con un editor ASCII extendido….que epoca!!!
    Se me cae un lagrima!!!

  9. En esa epoca habia oido hablar de una maquina que se paresia a una calculadora pero era mas grande que estas, les contaba a mis amigos y no lo podian creer. Colombia

  10. Yo tambien era usuario de bbs en el 94, y 95. Ya en el 96 telefonica comercializo el acceso a internet en españa y … hasta hoy.

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